Lehti kodista, asumisesta ja hyvästä energiasta

Aleksi Saarela: Mahdollisuus antaa jotain takaisin

Aleksi Saarela Omaa voimaa -lehden kansikuvassa
Aleksi Saarela edustaa Rauman Lukkoa syksyllä 2020, kunnes NHL-sopimus syntyy.

Laitilalaislähtöinen toisen polven jääkiekkoilija Aleksi Saarela on tehnyt töitä unelmiensa eteen koko elämänsä ajan. Takana on hyvin mennyt kausi, joka avasi tien NHL-kentille. Saarela aloittaa uuden kauden Rauman Lukossa ja odottaa samalla uuden NHL-sopimuksen syntymistä.

1. Saavuit Suomeen elokuun alkupuolella. Pelasit menneellä kaudella yhdeksän NHL-ottelua Florida Panthersin paidassa sekä 48 AHL-ottelua Rockford IceHogsissa ja Springfield Thunderbirdsissä. Minkälainen kausi oli?

– Vaiherikas, mutta urani tähän mennessä paras Pohjois-Amerikassa. Alusta lähtien oli hyvä tekemisen meininki. Edelliskausi päättyi AHL:n mestaruuteen, joten viime kesänä lomailu jäi vain viikon mittaiseksi. Kauden alussa siirryin Carolinasta Chicagoon ja sieltä melkein heti Floridan organisaatioon. Siinä näki sen arjen, miten nopeasti asiat voivat muuttua. Ensimmäistä NHL-peliä en jännittänyt vaan keskityin omaan tekemiseeni, mutta jälkeenpäin tajusin, että kolmen vuoden odotus vihdoin palkittiin.

2. Viimeistelit yhdeksässä NHL-ottelussa tehot 2+2=4. Uran ensimmäisen NHL-maali syntyi helmikuussa Anaheimin verkkoon. Onko kiekko hyvässä tallessa?

– AHL-pelit menivät syyskaudella hyvin, joten joulukuussa sain kutsun NHL-joukkueen mukaan. Kolme ensimmäistä ottelua menivät tietyllä tapaa tutustuessa joukkueen pelitapaan ja ihmisiin, mutta oma pelini parani koko ajan. Olihan se hienoa tehdä ensimmäinen NHL-maali, mutta siinä vaiheessa mietin enemmän sitä, että siirryimme 3-1 johtoon. Se oli muille isompi asia, sillä huomasin, että joukkuekaverit olivat iloisia minun puolestani. Kiekko on vielä Floridassa, sillä siellä on sellainen tapa, että kiekosta tehdään taulu. Sen pitäisi tulla Suomeen tässä alkusyksyn aikana.

3. NHL:n pudotuspelit päättyivät Floridan osalta lyhyeen, mutta ne pelattiin hyvin poikkeuksellisin järjestelyin niin sanotussa ”kuplassa”. Minkälainen kokemus oli?

– Minulle kokemus oli helppo, vaikka tuntui hieman hassulta pelata kesällä. Jos mietitään normaaleja pudotuspelejä, niin kyllä sitä silloinkin keskittyy vain jääkiekkoon. Viime keväänä AHL:n pudotuspeleissä olin vain kotona ja hallilla, joten nyt ainoa ero oli se, että kodin sijaan olin hotellilla. Ymmärrän toki hyvin, että esimerkiksi perheellisille tilanne oli vaikeampi, kun pitää yhtäkkiä olla monta viikkoa poissa kotoa.

4. Elokuun puolivälin jälkeen julkaistiin sopimus Rauman Lukkoon. Edustat sinikeltaisia, kunnes NHL-sopimus syntyy. Millä fiiliksellä palaat tuttuun seuraan?

– Tavoitteena on saada NHL-sopimus ennen marraskuun lopun harjoitusleiriä. On hienoa palata Lukkoon. Neuvottelut olivat lyhyet, sillä en edes miettinyt muita vaihtoehtoja. Olen kiitollinen siitä, että olen saanut olla kolmena viime kesänä Pekka Virran alaisuudessa Lukon treeneissä. Ne treenit ovat vieneet minua paljon eteenpäin, joten halusin antaa nyt jotain takaisin, kun siihen on mahdollisuus.

Aleksi Saarela
"Nykypäivänä jääkiekkoilija ei voi käyttää kesää lomailuun, enkä ole esimerkiksi koskaan viihtynyt yöelämässä, vaan olen halunnut panostaa urheilulliseen elämään."

5. Isäsi Pasi Saarela pelasi aikanaan muun muassa 775 liigaottelua ja pikkuveljesi Antti edustaa tällä hetkellä Tampereen Ilvestä. Kuinka tärkeä rooli jääkiekolla on perheenne arjessa?

– Olemme perheenä tietyllä tapaa hengittäneet aina jääkiekkoa. Pienestä pitäen minulla on ollut halu olla jonain päivänä parempi pelaaja kuin oma isäni. Vaikka olen päässyt nyt pelaamaan Pohjois-Amerikassa ja saanut alle NHL-pelejäkin, en koe vielä olevani lähelläkään isäni saavutuksia ja hienoa uraa. Siitä huolimatta, että kiekko on ollut iso asia, puhumme loppujen lopuksi aika vähän lajista. Elämä on paljon muutakin ja esimerkiksi koulunkäynti on aina pitänyt hoitaa viimeisen päälle hyvin. Jääkiekko ei ole koskaan ollut syy jättää mitään asioita hoitamatta.

6. Saarelan miehet tunnetaan kovasta ja tarkasta laukauksesta. Mikä on tehokkaan kudin salaisuus?

– Tuhannet ja taas tuhannet toistot. Niin kauan kuin muistan, olen laukonut todella paljon jäällä ja kotipihalla vanerilta. Olen aina halunnut tehdä maaleja ja tiedostanut sen, että tavoitteiden saavuttamiseksi on tehtävä ahkerasti töitä. Uskon, että tällä hetkellä rannelaukaukseni on parempi kuin isällä, mutta hänellä lämäri on edelleen vahvempi.

7. Urheilumaailmassa mikään ei tule ilmaiseksi. Mitä unelmien tavoitteleminen on sinulta vaatinut?

– Paljon työntekoa ja tietyllä tapaa myös uhrauksia. Nykypäivänä jääkiekkoilija ei voi käyttää kesää lomailuun, enkä ole esimerkiksi koskaan viihtynyt yöelämässä, vaan olen halunnut panostaa urheilulliseen elämään. Muiden mielestä nämä asiat voivat tuntua uhrauksilta, mutta en koe jääneeni mistään paitsi. Kaveriporukkani on tiivis ja he ovat aina ymmärtäneet tämän hyvin. Se kertoo mielestäni siitä, kuinka hyviä ystäviä he ovat.

8. Mitkä ovat suurimmat erot suomalaisessa ja pohjois-amerikkalaisessa jääkiekossa?

– Kentän ulkopuolella yksi iso ero on oheisharjoittelussa. Pohjois-Amerikassa työnteko on jokaisen pelaajan omalla vastuulla. Jokainen huolehtii itse siitä, että tekee kaikki asiat omatoimisesti ja viimeisen päälle hyvin. Suomessa tehdään asioita enemmän yhdessä ja tietyllä tapaa valvotummin. Ymmärrän sen hyvin, sillä sarjassa on paljon nuoria pelaajia. Minulle molemmat tavat sopivat yhtä hyvin.

Kaukalossa suurin ero on vauhdissa. Pohjois-Amerikan pienessä kaukalossa tapahtuu luonnollisesti enemmän ja tilanteet tulevat nopeammin. Jos jalka ei liiku, niin noutaja tulee äkkiä. Kolmen pelipäivän putkessa alkaa helposti huomaamaan, jos ei ole kunnossa.

9. Olet kotoisin Laitilasta, muuttanut 16-vuotiaana Raumalle ja asut nyt valtameren takana huomattavasti suuremmissa ympyröissä. Mitä Laitila ja Rauma sinulle merkitsevät ja mitä asioita täältä kaipaat?

– Koen Laitilan paikaksi, jossa olen kasvanut, käynyt kouluni ja elänyt lapsuuteni, mutta Rauma on minulle koti. Laitilassa oli hyvät mahdollisuudet urheilla ja joka päivä pääsi jäähallille koulun jälkeen ilmaiselle vapaavuorolle tunniksi treenaamaan. Perhe asuu edelleen Laitilassa, joten se merkitsee minulle paljon, mutta kun tulen Pohjois-Amerikasta kotiin, tulen Raumalle.

Aleksi Saarela Omaa voimaa -lehden haastattelussa.
"Perhe asuu edelleen Laitilassa, joten se merkitsee minulle paljon, mutta kun tulen Pohjois-Amerikasta kotiin, tulen Raumalle."

Kolme eniten uraasi vaikuttanutta asiaa tai henkilöä:

1. Vanhemmat

– Ilman vanhempien tukea ja kannustusta ei jääkiekkoilusta olisi tullut mitään. Isäni on ollut aina juniorijoukkueissa valmentajana, joten se on varmasti helpottanut, että läsnä on ollut koko ajan sellainen ihminen, joka tietää ja tuntee minut. Totta kai olemme ottaneet aikanaan myös yhteen, mutta sekin on kuulunut tähän hommaan. Sitä kautta olen saanut revittyä itsestäni aina enemmän ja enemmän irti.

2. Pekka Rautakallio

– Kaudet 2014-16, jotka vietin Porin Ässissä Pekka Rautakallion valmennuksessa, veivät minua monin tavoin eteenpäin niin pelaajana kuin ihmisenä. Hän otti minut avosylin vastaan ja halusi tehdä minusta paremman pelaajan. Häntä kiinnosti se, miten pelaajilla menee kentällä, eikä se mitä pelipaidan selässä lukee. Hän antoi luottoa niille, jotka ovat valmiita tekemään töitä sen luottamuksen eteen. Olen Rautakalliolle monesta asiasta kiitollinen, sillä ilman häntä en olisi urallani nyt tässä tilanteessa.

3. Rauman Lukko

– Siirryin C-ikäisenä Raumalle, pelasin siitä eteenpäin kaikki juniori-ikävuodet täällä ja tein 16-vuotiaana ensimmäisen Liiga-sopimukseni Lukkoon. Seura on aina ollut minulle todella tärkeä. Halusin tulla nyt takaisin Lukkoon ihan siitä syystä, että koen tämän seuraksi, jossa minun kuuluu pelata.